Gelezen: The Innovators, Walter Isaacson

the innovators - walter isaacson“In één ruk uit gelezen” zou ik graag willen zeggen, maar dat is vrijwel onmogelijk met deze 560 pagina’s dikke pil die Walter Isaacson heeft afgeleverd. En geloof me: ik heb het geprobeerd, want dit boek leg je moeilijk weg! Uiteindelijk heb ik The Innovators (Nederlandse titel “De Uitvinders”) in een week uitgelezen. En dat is niet slecht voor een boek dat in essentie een biografie is van niet één maar tientallen personen.

In The Innovators beschrijft Isaacson (bekend van de biografie van Steve Jobs) de uitvinding en opkomst van de computer en het internet. En zoals ik van hem had verwacht doet hij dit erg volledig. Het verhaal begint rond 1840 met Ada Lovelace, de dochter van Lord Byron, die de eerste omschrijving maakt van wat we nu een computer noemen. Het verhaal gaat verder in de 20e eeuw met historische figuren als Alan Turing, Robert Noyce, Steve Wozniak, Steve Jobs, Bill Gates, Tim Berners-Lee en Larry Page.

De rode draad door het verhaal zijn de diverse uitvindingen die nodig waren om de personal computer en uiteindelijk het internet te kunnen ontwikkelen. Dit begint met de principes achter computers (het binaire stelsel, het idee van een programmeerbare computer, etcetera) waarvan veel al teruggaat tot de 19e eeuw. Toen liep de theorie nog flink voor op de praktijk, en het duurde tot de jaren 30 van de vorige eeuw voordat daar schot in kwam. Het boek beschrijft ook in detail de “gouden jaren” van de computer industrie: de jaren 60 t/m 90 waarin de basis is gelegd voor bijna alles wat we tegenwoordig zo normaal vinden. Van de uitvinding van de transistor, tot de oprichting van Microsoft, Apple en Google, alle grote mijlpalen komen aan bod.

Omdat ik zelf al bovengemiddeld geïnteresseerd was in de materie las het boek voor mij lekker weg. Maar ik kan me goed voorstellen dat de minder technisch onderlegde lezer af en toe wat moeite heeft. Isaacson schroomt (technische) details niet, en sommige delen van het boek zijn wat langdradig. Het is je vergeven als je wat pagina’s overslaan zo nu en dan 😉

Innovatie gebeurt samen, niet alleen

Het is duidelijk welke boodschap Walter Isaacson naar buiten wil brengen. De grootste innovaties zijn vaak niet toe te schrijven aan een enkeling (de spreekwoordelijke uitvinder) maar meestal aan een groep mensen die elk hun eigen bijdrage hebben geleverd. Dit is een krachtige boodschap in een maatschappij waarin we het erg overzichtelijk vinden om een uitvinding aan één persoon toe te schrijven. Na het lezen van dit boek is voor iedereen duidelijk dat dit maar zeer zelden voor komt. Of in de woorden van Isaacson:

“But the main lesson to draw from the birth of computers is that innovation is usually a group effort, involving collaboration between visionaries and engineers, and that creativity comes from drawing on many sources. Only in storybooks do inventions come like a thunderbolt, or a lightbulb popping out of the head of a lone individual in a basement or garret or garage.”

Walter Isaacson in The Innovators

 We verliezen voeling met techniek

Daarnaast is ook duidelijk dat Isaacson zich zorgen maakt om de nieuwe generaties. Die groeien op in een wereld met computers, smartphones en het internet maar hebben geen idee meer van de achterliggende techniek. Dit is iets wat ik ook in Nederland zie gebeuren. De millennials gebruiken elektronica alleen nog maar als middel, net zo vanzelfsprekend als stromend water en elektriciteit. In deze leeftijdscategorie neemt het aantal hobbyisten die stoeien met techniek een duikvlucht. En steeds minder studenten kiezen voor technische opleidingen. Wat betekent dit voor de potentie voor innovatie in Nederland, en in de wereld? Ik zou het niet durven voorspellen. Maar ik denk in elk geval dat het negatief zal uitpakken op de lange termijn.

Now kids get a MacBook and regard it as an appliance. They treat it like a refrigerator and expect it to be filled with good things, but they don’t know how it works. They don’t fully understand what I knew, and my parents knew, which was what you could do with a computer was limited only by your imagination.

Walter Isaacson in The Innovators

The verdict

Ik kan The Innovators absoluut aanbevelen. Iedereen die ook maar enigszins geïnteresseerd is in het ontstaan van pc’s en het internet moet dit boek gelezen hebben. Veel bekende en minder bekende namen komen voorbij, en je leert de personen achter de uitvindingen erg goed kennen.

Cijfer: 8.5
Gekocht bij: Amazon.nl
Gelezen als: ebook